Pourquoi les renards domestiqués sont génétiquement fascinants (et de terribles animaux domestiques)

(Article par le PBS News Hour)

Comment nous en sommes venus au renard domestique

Les cultures du monde entier considèrent que les renards sont incorrigiblement sauvages. Autant dans les fables anciennes que dans les films à gros budget, ces mammifères moelleux sont dépeints comme étant intelligents, intelligents et indomptables. Inexplicable, c’est-à-dire, jusqu’à ce qu’une expérience de biologie sans précédent commence en Sibérie il y a près de 60 ans.

Le conte commence avec Dmitri Belyaev, qui étudiait la génétique pendant une période très dangereuse en Union soviétique. Les fonctionnaires de l’État ont activement fait campagne contre la recherche génétique avec une tactique connue sous le nom de Lysenkoïsme, en vertu de laquelle des centaines de biologistes ont été jetés en prison ou exécutés. Après la mort de Joseph Staline, l’emprise du gouvernement sur la recherche génétique s’est relâchée, et bien qu’elle soit toujours controversée, Belyaev a finalement pu tester une hypothèse qu’il avait secrètement poursuivie.

Dmitri Belyaev, le cerveau derrière l’élevage. Photo de l’Institut de cytologie et de génétique

En tant que directeur de l’Institut de cytologie et de génétique nouvellement créé, Belyaev était curieux de savoir comment les chiens sont devenus domestiqués. Il a décidé que pour bien comprendre le processus, il devait tenter de reproduire les premiers jours de la domestication. Il a choisi des renards pour l’expérience en raison de leurs liens familiaux étroits avec les chiens (les deux sont canidés). Son équipe de recherche a visité des fermes de fourrure à travers l’Union soviétique et a acheté les renards les plus apprivoisés à portée de main. Ils pensaient que l’utilisation du plus docile des renards sauvages pour leur programme de reproduction accélérerait le rythme de la domestication, par rapport aux milliers d’années qu’il a fallu pour élever des chiens.

Pour prouver que le comportement amical des renards était le résultat de la sélection génétique, l’équipe de Belyaev a commencé à élever des renards qui montraient des traits opposés des petits apprivoisés. Au lieu d’être extravertis et excités en rencontrant des gens, ces renards étaient défensifs et agressifs. Ce résultat montre que certains aspects du comportement du renard peuvent être liés à la génétique et repérés pendant la reproduction.

Que dit le renard (apprivoisé) ?

Malheureusement, Belyaev est mort avant de voir les résultats finaux. Mais aujourd’hui, 58 ans après le début du programme, il y a une population importante et durable de renards domestiqués. Ces animaux n’ont pas peur des humains et recherchent activement la compagnie humaine. Les plus amicaux sont connus sous le nom de renards « d’élite ».

« À la dixième génération, 18 % des renardeaux étaient des élites ; au vingtième, le chiffre avait atteint 35 %. » Lyudmilla trut, l’un des principaux chercheurs de l’Institut de cytologie et de génétique, a écrit dans un article décrivant l’expérience en 1999. « Aujourd’hui, les renards d’élite représentent de 70 à 80 % de notre population sélectionnée à titre expérimental. »

Anna Kukekova, biologiste de l’Université de l’Illinois, étudie ces renards domestiqués depuis la fin des années 1990. Son laboratoire fouille dans les gènes derrière les traits désirables chez les animaux.

Deux renards domestiqués, produits dans le cadre d’un programme d’élevage à long terme en Russie, mendiant pour des animaux de compagnie. Photo de Judith A. Bassett Centre d’éducation canine et de conservation

Deux renards domestiqués, produits dans le cadre d’un programme d’élevage à long terme en Russie, mendiant pour des animaux de compagnie. Photo de Judith A. Bassett Centre d’éducation canine et de conservation

L’une des découvertes les plus intéressantes du laboratoire est que les renards amis présentent des traits physiques que l’on ne voit pas dans la nature, comme des taches dans leur fourrure et leur queue bouclée. Leurs oreilles montrent aussi des traits bizarres.

Comme les chiots, les jeunes renards ont des oreilles molles. Mais les oreilles des renards domestiqués restent plus longtemps floppier après la naissance, a déclaré Jennifer Johnson, une biologiste qui a travaillé avec Kukekova depuis le début des années 2000.

Lorsque les chercheurs ont examiné les raisons derrière les traits comportementaux, ils ont découvert qu’il n’y avait pas seulement un gène responsable du comportement amical et sortant.

« La douceur (la gentillesse par rapport à la moyenne) est en fait distincte des animaux audacieux par rapport aux animaux timides, et des animaux actifs par rapport aux animaux silencieux », a déclaré M. Johnson. « Lorsque ces animaux [apprivoisés et agressifs] sont élevés, nous voyons beaucoup de nouveaux comportements intéressants. »

Johnson dit qu’il a été difficile de déchiffrer ces secrets génétiques, car contrairement aux humains et aux chiens, personne n’a séquencé le génome des renards… pourtant. Le labo de Kukekova prévoit de publier un génome de renard bientôt.

Volez les renards, volez !

Après l’effondrement de l’Union soviétique, l’expérience du renard domestiqué a connu des moments difficiles, car le financement public du projet s’est évaporé. Les chercheurs ont rapidement réalisé que garder plus de 300 renards est une entreprise coûteuse. Dans les années 1990, le laboratoire a commencé à vendre certains renards comme fourrures pour soutenir le programme de reproduction.

« La situation actuelle n’est pas catastrophique, mais elle n’est pas stable en même temps », a déclaré Anastasiya Kharlamova, assistante de recherche en cytologie et en génétique à la BBC Earth l’an dernier. La principale source de revenus du laboratoire est de vendre les renards aux gens et aux organisations du monde entier.

Un client est le Judith A. Bassett canid Education and Conservation Center, situé près de San Diego. Le centre garde six renards — dont cinq sont domestiqués — comme ambassadeurs de leur espèce, afin que les gens puissent avoir une vue d’ensemble des animaux.

« Nous avons un renard qui s’appelle Boris, et dès que quelqu’un entre, il se précipite vers eux comme un chien », a déclaré David Bassett, président du Conservation Center. « Il veut être griffé, et si vous ne le faites pas, il vous forcera. »

Boris le renard domestiqué. Photo par Judith A. Bassett canid Centre d’éducation et de conservation

Vous voulez un renard domestiqué pour vous ? Rappelez-vous ces règles. Tout d’abord, l’amener aux États-Unis coûte près de 9,000 $. Plusieurs États interdisent carrément aux gens de garder des renards comme animaux de compagnie, y compris la Californie, New York, le Texas et l’Oregon. Et bien sûr, bien que les renards domestiqués soient plus amicaux que ceux de la nature, ils peuvent encore être imprévisibles. (En France il est interdit à l’heure actuelle d’avoir un renard domestique.)

« [Vous pouvez] être assis là à boire votre tasse de café et tourner la tête pendant une seconde, puis à prendre une gorgée et à réaliser : « Oui, Boris est venu ici et a pissé dans ma tasse de café », a dit Amy Bassett, fondatrice du Centre de conservation canid. « Vous pouvez facilement entraîner et gérer les problèmes de comportement chez les chiens, mais il y a beaucoup de comportements chez les renards, qu’ils soient russes ou américains, que vous ne pourrez jamais gérer. »

Texte anglais traduit et adapté du site, merci à eux : https://www.pbs.org/newshour/science/domesticated-foxes-genetically-fascinating-terrible-pets

La boutique des fans de renards : http://www.fans-de-renards.fr